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Ford, Henry (1863-1947).

Inventor e industrial norteamericano. Nacido en Dearborn (Michigan), en una familia de granjeros. Dotado con un talento natural para la mecánica (relojes, locomotoras, máquinas de vapor, motores de combustión interna), en 1891 ingresó como ingeniero en la Edison Illuminating Co., de Detroit, donde trabó amistad con su propietario, Thomas A. Edison (1847-1931). Ingeniero jefe de la compañía en 1893, pudo emprender en solitario los primeros pasos de su gran pasión: el automóvil. En 1896, construyó su primer modelo: el “Cuadriciclo” (1896), armado sobre ruedas de bicicleta, con un pequeño motor de gasolina de un cilindro y capaz de alcanzar los 32 km/h. Animado por Edison, en 1899 creó su primera empresa, la Detroit Automobile Co., con un capital de 15000 dólares. En 1900, era producido un camión, lento, pesado, poco fiable y difícil de construir, por lo que Ford se centró en el perfeccionamiento e innovación como fundamentos de la empresa. Además, abogaba por una estrategia que combinase un menor margen de beneficio unitario con un mayor volumen de producción, en la esperanza de ganar mayor cuota de mercado y garantizar así la rentabilidad. Todo ello le enfrentó con los demás socios inversores, que buscaban el beneficio inmediato antes que las perspectivas a largo plazo, la actividad innovadora o el perfeccionamiento del producto. En 1901, la empresa fue reorganizada y bautizada como Henry Ford Co. Sin embargo, este nuevo proyecto también fracasó, debido a desavenencias entre Ford y Henry M. Leland (1843-1932), el ingeniero jefe impuesto por los otros socios. Así pues, Ford abandonó pronto la compañía (convertida más tarde en Cadillac) y se dedicó él en solitario a perfeccionar sus propios modelos de coches de carreras (“999” y “Arrow”). En 1903, fundaba en Mack Avenue, en una antigua factoría de vagones, la Ford Motor Company con un capital de 28000 dólares aportados entre otros por el alcalde de Detroit, James J. Couzens (1872-1936), el industrial minero Alexander Y. Malcolmson (1865-1923) y los hermanos John Francis (1864-1920) y Horace Elgin Dodge (1868-1920), fabricantes de motores y piezas para automóviles. Con esta nueva empresa, Ford se propuso llevar a cabo su principal y visionaria idea: hacer del automóvil un bien de calidad al alcance de todos y no sólo un objeto de lujo, capaz de transformar por completo la sociedad. La realizó gracias a dos invenciones suyas: el “Ford T” (1908), el primer automóvil utilitario de la historia, y el “fordismo” (1913), un revolucionario sistema de organización empresarial que combinaba las teorías de Frederick W. Taylor (1856-1915) sobre el trabajo con la aplicación de la cadena de montaje y las piezas intercambiables para producir vehículos en serie a precios muy asequibles. También innovó en el terreno del marketing, al establecer en 1914 un departamento cinematográfico para difundir los productos de la empresa. Igualmente, Henry Ford fue responsable directo de los automóviles “Ford A” (1903 y 1927), “Ford N” y “Ford K” (1906), del tractor “Fordson” (1917) y del motor “V-8” (1932). Accionista mayoritario y presidente de Ford Motor Co. desde 1906, la dirigió carismáticamente y con espíritu paternalista. Anticomunista y antisemita convencido, Henry Ford no permitió la sindicación de sus trabajadores hasta 1941 y simpatizó con el régimen nazi, siendo condecorado por éste (1938). Entre 1918 y 1927, fue propietario del periódico antisemita The Dearborn Independent, que llegó a tener una tirada de 700.000 ejemplares. No obstante, rechazó la intervención de su país en las dos Guerras Mundiales, aunque una vez dentro de los conflictos (1917 y 1941) sus empresas colaboraron ampliamente con el esfuerzo militar. En 1918, fue sin éxito candidato demócrata al Senado por Michigan. Murió en Dearborn de una hemorragia cerebral, a la edad de 82 años, con una fortuna personal estimada entre los 500 y los 700 millones de dólares.

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